Елец — говорит Л. И. Сабанеев — любит воду свежую, чистую и потому чаще встречается в небольших и средних реках, чем в больших. так, например, за Уралом, он весьма нередок в проточных озерах с песчаным или хрящеватым дном, в непроточных озерах и прудах елец никогда не попадается и вообще избегает теплой воды, почему редко встречается в речных заливах. Это очень живая и проворная рыбка, которая в быстроте движений не уступает уклейке. Елец предпочитает держаться на более менее сильном течении, и гораздо реже уклейки встречается на поверхности или в верхних слоях воды. Подобно большинству других рыб, он плавится только тогда, когда на поверхности может найти насекомых — мошек, комаров и других мелких двукрылых.

У нас, в средней России, главным кормом ельца служит, повидимому, мотыль, в виде личинок, а затем уже в виде взрослого насекомого — комара-толкунчика, большею частью в тот момент, когда он выплывает на поверхность и собирается улететь, реже, когда уже обессиленный упадет в воду. В местностях с берегами из синей мергельной глины, составляющей необходимое условие существования личинок поденок (метлы), последнее перепончатокрылое составляет также любимую пищу ельца.

Икру елец мечет очень рано, сразу после щуки, одновременно с язем, иногда раньше его.

Ельцы — рыба стадная, общительная. Они всегда встречаются стаями, но самые крупные ведут уединенный образ жизни и предпочитают заводи и тинистое дно. В небольших запруженных реках ельцы держатся преимущественно близ мельничных омутов и избегают самой запруды.

На удочку ловятся до замерзания реки. И по первому льду они еще достаточно бойки.